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Iguanodon (gr. "diente de iguana") es un género de dinosaurios ornitópodos iguanodóntidos, que vivieron a principios período Cretácico, hace aproximadamente 130 a 120 millones de años (entre el Berriasiano y el Aptiano), en lo que hoy es Europa. Iguanodon está a medio camino entre los primitivos de los hipsilofodóntidos, bípedos y rápidos, y la culminación de los ornitópodos en los dinosaurios de pico de pato. Se han descrito muchas especies de Iguanodon, datadas desde el Kimeridgiano, a finales del Jurásico, al Cenomaniano del Cretácico Superior en Asia, Europa, y Norteamérica.

Descubierto en 1822 y descrito tres años más tarde por el geólogo inglés Gideon Mantell, Iguanodon fue el segundo dinosaurio nombrado formalmente, después de Megalosaurus. Junto con Megalosaurus y Hylaeosaurus, es uno de los tres géneros usados originalmente para definir Dinosauria. Fue bautizado por Gideon Mantell con el nombre Iguanodon, el cual se deriva del término iguana y de la palabra griega odontos (diente), debido a que los dientes de Iguanodon son similares a los de la iguana.

DescripciónEditar

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Iguanodon fue un robusto herbívoro que podía alternar entre las marchas bípeda y cuadrúpeda. Se ha estimado que los adultos de la especie mejor conocida, I. bernissartensis, pesaban un promedio de 3 toneladas, y medían cerca de 12 metros de largo, pudiendo alcanzar en algunos casos los 13 metros. Otras especies no eran tan grandes, el igualmente robusto I. dawsoni se estima en 9 metros de largo, y su contemporáneo más ligero, I. fittoni, en 8 metros.

El cráneo estaba estructurado de tal manera que cuando cerraba la mandíbula, los maxilares (huesos del cráneo que sostienen los dientes superiores) se arqueaban hacia fuera. Esto causaría que las superficies más bajas de los dientes superiores frotaran contra la superficie superior de los dientes de la mandíbula, moliendo cualquier cosa entre ellos y proporcionando una acción equivalente a la masticación de los mamíferos. Debido a que los dientes siempre eran sustituidos, el animal habría podido utilizar este mecanismo toda su vida, y podría comer material vegetal resistente. Por otro lado, la parte frontal del hocico era desdentada, y estaría probablemete cubierta por un pico córneo, apto para arrancar ramitas y brotes, ubicado sobre los huesos premaxilar (en el cráneo) y predentario (en la mandíbula), cada uno de los cuales formaba una punta arqueada rugosa que le servirían de base.

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Los iguanodontes poseían un robusto aparato masticador, dotado con la dentición típica de un reptil herbívoro. El mismo Mantell notó que los restos con los que trabajaba eran distintos a los de cualquier reptil moderno, especialmente en la mandíbula inferior con una sínfisis en forma de cuchara, que comparó con el perezoso de dos dedos y el extinto perezoso terrestre Mylodon. Mantell sugirió que los iguanodontes habrían tenido una lengua prensil que podrían utilizar para recolectar el alimento, como las jirafas actuales. Restos más completos que los estudiados por Mantell han demostrado que esto no podía ser correcto; así el hueso hioides de Iguanodon, en el que se insertan músculos de la lengua, tenía una estructura robusta, implicando una lengua muy musculosa, no prensil, incapaz para realizar los movimientos sugeridos. La idea de la lengua prensil ha sido atribuida erróneamente a Dollo.
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Los iguanodontes tenían un único diente de reemplazo por cada pieza dentaria en uso, a diferencia de los hadrosáuridos, que tenían varias filas de dientes de reemplazo. Poseían 29 dientes en cada maxilar (58 dientes superiores), y 25 en cada dentario (50 dientes inferiores), mientras que en el premaxilar y el predentario, que formaban el «pico», no poseían ninguno. El mayor número de dientes superiores se compensa con una mayor longitud de los dientes de la mandíbula, lo que permitía la oclusión de las filas dentales en toda su longitud, necesaria para la masticación eficaz. Debido ciertos detalles anatómicos y a la profunda inserción de los dientes desde el exterior de las mandíbulas se supone que, al igual que la mayoría de los demás ornitisquios, los iguanodontes tenían algún tipo de estructura similar a la mejilla, muscular o no, para conservar el alimento en la boca durante la masticación.

Las piernas eran poderosas, pero no aptas para la carrera, y tenían tres dedos en cada pie.

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Los brazos eran largos, hasta 75% de la longitud de las piernas en I. bernissartensis y robustos, con las manos poco flexibles construidas de modo que los tres dedos centrales (dedos II, III y IV) pudieran soportar el peso en posición cuadrúpeda. El dedo meñique (dedo V) era alargado y flexible, y habría podido ser utilizado para manipular objetos y de ayuda en la recolección del alimento.

Una de las características de los iguanodontes es el gran dedo pulgar (dedo I o pollex), cuya segunda falange formaba gran una garra cónica, muy desarrollada y probablemente dotada con una gruesa cubierta córnea. Los pulgares estaban dirigidos hacia fuera, perpendiculares a los tres dedos centrales.

Este pulgar es tradicionalmente explicado como un elemento defensivo contra los predadores o contra otros iguanodontes, aunque pudo usarlo también para partir semillas y frutas. Se ha propuesto también la posibilidad de que la garra estuviera asociada a una glándula venenosa, pero la hipótesis está en entredicho, ya que la falange ni es hueca, ni existe ningún tipo de estría o conducto que pudiera conducir el veneno.

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En las reconstrucciones iniciales Mantell confundió la última falange del pulgar con un cuerno que ubicó sobre la nariz; así, con aspecto de rinoceronte, apareció representado Iguanodon en las primeras recreaciones, hasta que se hallaron los ejemplares completos en Bernissart y Dollo se dio cuenta del error, colocando el hueso en el lugar correcto de la mano: un pulgar modificado. Ésta no sería la vez última que la garra modificada del pulgar de un dinosaurio era mal interpretada; Noasaurus, Baryonyx y Megaraptor son ejemplos desde la década de 1980, cuando las garras agrandadas del pulgar fueron puestas en el pie, como en los dromeosáuridos.

Se desconoce exactamente de que se alimentaban los iguanodontes con sus robustas mandíbulas. Algunos autores, como David Norman, han sugerido que su dieta podría estar basada en equisetos, cicas y coníferas; el tamaño de I. bernissartensis le habría permitido alcanzar el follaje de árboles de hasta cuatro o cinco metros de altura. Según algunos autores, los iguanodóntidos en general habrían contribuído al desarrollo de las angiospermas (plantas con flores) durante el Cretácico, pues debido a un extensivo ramoneo de gimnospermas (la flora dominante) habrían proporcionado espacio para el crecimiento de las angiospermas primitivas, aunque no todos los especialistas aceptan esta hipótesis.

Los iguanodontes, debido a su tamaño y abundancia, están considerados como el herbívoro de talla media a grande dominante en su paleobiocenosis. En Inglaterra, por ejemplo, ésta paleocomunidad estaba compuesta, además de Iguanodon, por el pequeño depredador Aristosuchus, los grandes depredadores Eotyrannus, Baryonyx y Neovenator, herbívoros pequeños como Hypsilophodon y Valdosaurus, el también iguanodóntido Mantellisaurus, el dinosaurio acorazado Polacanthus, y saurópodos como Pelorosaurus.

Por otra parte, parece que la preferencia por posición cuadrúpeda de los iguanodontes se incrementaba con la edad, según se hacían más pesados; durante la etapa juvenil, I. bernissartensis, tenía los brazos proporcionalmente más cortos que en la etapa adulta (el 60% de la longitud de las patas contra el 70% en los adultos). Los pies de tres dedos de los iguanodontos eran relativamente largos.

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Al caminar como cuadrúpedo, el animal habría llevado las manos con las palmas enfrentadas, como se muestra por las icnitas y la anatomía de brazos y manos, y habría apoyado únicamente los dedos, tanto los de las extremidades delanteras como los de las traseras (a la manera digitígrada). La velocidad máxima estimada para los iguanodontes es de 6,7 m/s (unos 24 km/h) en modo bípedo, pues como cuadrúpedo no habría podido galopar. Un rastro de icnitas en Inglaterra muestra lo que pudiera ser la marcha tetrápoda de un iguanodonte, aunque las impresiones de los pies son pobres, siendo su atribución directa incierta.

Parece que Iguanodon bernissartensis pudo haber tenido hábitos gregarios, pues los hallazgos de Nehden muestran un amplio abanico de edades individuales, a lo que se suma la presencia de especies similares como Dollodon o Mantellisaurus. La naturaleza geográfica confinada pudo haber registrado la mortalidad de una manada de animales que emigraban a través de ríos.

En la franquicía de Jurassic ParkEditar

Aparece en la lista de especies de la isla Sorna en el album de figuritas de The Lost World Jurassic Park. Estaba planeado para aparecer en la pelicula Jurassic Park 3, pero solo Corythosaurus y Parasaurolophus estan confirmados, es probable que el Iguanodon apareciese porque esta en la lista de dinosaurios de la novela que cuenta las aventuras de Eric Kirby en la Isla Sorna antes de Jurassic Park 3 llamado "Survivor" (sobreviviente), y como se hace de la amistad de un joven Iguanodon al que apoda Iggy al cual salva de una manada de Velociraptor sacrificando su unica oportunidad de escapar de la isla, es tambien cierto que otros dos dinosaurios son nombrados en la lista de dinosaurios de Jurassic Park 3 y esos son Maiasaura y Muttaburrasaurus. El Iguanodon estaba planeado aparecer en el JPOG pero fue cortado a ultimo momento, aparece si en una linea de miniaturas de Jurassic Park, Jurassic Park Junior y en el juego Jurassic Park 3 Park Builder y Jurassic Park Builder para Ipod.

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