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Protosphyraena es un género de peces fósiles marinos similar al moderno pez espada, que prosperó en todo el mundo durante el Período Cretácico Superior (Coniaciano-Maastrichtiano). Aunque los restos fósiles de este taxón se han encontrado en Europa y Asia, que es quizás el más conocido miembro de la region Smoky Hill de la Formación Niobrara Chalk de Kansas (Coniaciano Tardio-Campaniano temprano). Protosphyraena era un pez grande, con un promedio de 2-3 metros de longitud. Protosphyraena compartió los océanos del Cretácico con reptiles acuáticos, como los mosasaurios y plesiosaurios, así como con muchas otras especies de peces depredadores extinguidos. El nombre Protosphyraena es una combinación de las palabras griegas protos ("temprano") más sphyraena, el nombre del género de barracuda, como paleontólogos inicialmente confundieron Protosphyraena con una barracuda ancestral. Investigaciones recientes muestran que el género Protosphyraena no está en absoluto relacionado con la verdadera especie Xiphiidae de la familia del pez espada, sino que pertenece a la familia extinta Pachycormidae.

DescripciónEditar

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Como es el caso de muchos vertebrados fósiles descubiertos por los paleontólogos del siglo 19, la taxonomía de Protosphyraena ha tenido una historia confusa. Espinas pectorales fósiles pertenecientes a este taxón se reconoció por primera vez en 1822, a partir de depósitos de tiza en Inglaterra, por Gideon Mantell, el médico y geólogo que también descubrió el dinosaurio Iguanodon. En 1857, el pez fue nombrado Protosphyraena ferox por el famoso naturalista y paleontólogo Joseph Leidy, basándose en el hallazgo inglés de Mantell. Anteriormente, Leidy había publicado una ilustración de un diente Protosphyraena de la Formación Navesink del Cretácico de Nueva Jersey (Maastrichtiano), pero se identificó erróneamente como provenientes de un dinosaurio. Durante la década de 1870, BF Mudge, un coleccionista de fósiles suministro de material a los paleontólogos rivales Edward Drinker Cope y Othniel Charles Marsh, descubrió un número de ejemplares de Protosphyraena en exposiciones Niobrara en Rooks y condados Ellis en Kansas y los envió de vuelta al este. Entre 1873 y 1877, Cope rebautizado tres especies sobre la base de muestras de Mudge, todo lo cual eventualmente ser reconocidas como pertenecientes al género Protosphyraena: Erisichte nitida, "Portheus" gladius y pernicciosus "Pelecopterus". Entre 1895 y 1903, los paleontólogos en los Estados Unidos e Inglaterra, entre ellos Arthur Smith Woodward (1895), Loomis (1900), OP Hay (1903), en una serie de obras importantes, crítica del género, y agregó mucho a nuestra comprensión de este pez.Hoy en día, dos especies de Protosphyraena se registran desde Niobrara Chalk del oeste de los Estados Unidos: P. nitida y P. perniciosa. Otra especie, P. bentonianum fue nombrado por Albin Stewart en 1898, basado en una muestra de la mayor miembro de Lincoln  del Greenhorn Limestone (Cenomaniano superior).

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Tal vez los restos más antiguos de Protosphyraena en América del Norte han venido de las capas superiores de la piedra arenisca de Dakota (media Cenomaniano), en el condado de Russell, Kansas (Everhart, 2005,. P 91). En su plan general del cuerpo, Protosphyraena parecía un pez vela moderna, aunque era más pequeño con un rostro más corto, era algo menos hidrodinámico y los adultos tenían grandes dientes como cuchillas (adultos de las especies que viven del pez espada son desdentados).
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Esqueletos completos de Protosphyraena son relativamente raros, pero en algunas partes de Niobrara Chalk, la Formación Chalk Mooreville de Alabama, y otras formaciones geológicas, los especímenes fragmentarios son muy comunes y la mayoría de las veces son los dientes aislados, la tribuna distintiva, y fragmentos de la larga sierra -afilada aleta pectoral descrito por primera vez por Mantell. Por lo general, las porciones del cráneo y el esqueleto postcraneales se encuentran por separado. Este sesgo preservacional puede explicarse por el hecho de que el esqueleto de Protosphyraena fue menos osificado que la de la mayoría de los peces óseos y tendía a ser desgarrado por los carroñeros o decaimiento antes del entierro y fosilización (Everhart, 2005;. P 93). Como la mayoría de la fauna marina del Cretácico, Protosphyraena se extinguieron al final del Mesozoico, el parecido con el pez espada actual es aparentemente resultado de la evolución convergente.

En la franquicia de Jurassic ParkEditar

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Aparece en el juego Jurassic Park Builder

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