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Saltasaurus ("reptil de Salta") es un género representado por una única especie de dinosaurio saurópodo saltasáurido, que vivió a finales del período Cretácico, hace aproximadamente 73 y 65 millones de años, en el Mastrichtiano, en lo que hoy es Sudámerica. Relativamente pequeño entre los saurópodos, aunque aún enormes para los estándares humanos, tenia una cabeza similar a la de los diplodócidos y fue el primero en ser descubierto con las pequeñas placas óseas encajadas en su piel. Estos osteodermos se han encontrado desde entonces en otros titanosáuridos, y una cresta de escudos también se ha descubierto, corriendo hacia atras en la espalda de los diplodócidos. Cuando las placas de un saltasáurido se encontraban antes de este hallazgo, independientes de restos esqueléticos, se asumian como partes de un anquilosauriano, cuyas placas se asemejan. Saltasaurus aparece en el cuarto episodio de la serie para televisión de Discovery Channel Dinosaur Planet.

DescripciónEditar

Saltasaurus medía aproximadamente 12 metros de largo, con un peso estimado de 7 toneladas. Este dinosaurio grande tenía una cabeza pequeña con dientes de forma de cuchara coronando un cuello alargado. Las piernas eran fuertes y gruesas con cinco dedos en cada pie. Tenía una cola robusta que terminaba en un extremo delgado formando un látigo. Poseía una serie de placas y nódulos óseos a lo largo de la región dorsal, con pronunciamientos de púas óseas. Estas placas eran de forma redondeada con un diámetro de 10 a 12 centímetros con osteodermos redondeados pequeños entre las placas de mayor tamaño. Una piel endurecida probablemente servía para proteger a su propietario. El descubrimiento de huevos de Saltasaurus enmarcados en zonas de anidamiento, ha planteado un comportamiento gregario como medio de protección y estrategia de supervivencia, con una alta tasa de descendientes. La estructura de las 6 vértebras sacras y el ilion es adecuada para un animal que ha optado por la defensa pasiva a través de una armadura dérmica. El esqueleto axial es ligero. El tejido óseo que constituye las vértebras es esponjoso, con grandes cavidades que podrían haber estado rellenas de un tejido graso que serviría como reserva energética.

Una gran zona de anidación, fue encontrada en dos expediciones, en 1997 y en 1999 por los paleontólogos, Luis Chiape, Rodolfo Coria y Lowell Dingus. La región fue llamada Auca Mahuevo y se mantuvo en secreto, para poder preservar los fósiles de los saqueadores.

Los huevos tienen un diámetro de 11 a 12 centímetros y dentro de ellos se encontraron embriones fosilizados con impresiones de la piel, aunque no había indicio de plumas o de espinas dorsales cutáneas. Una cosa interesante es que se ha encontrado el primer fósil con un "diente de huevo", esta es una estructura usada para ayudar en la eclosión. Esta estructura aparece en las actuales tortugas, cocodrilos y en algunas aves, pero a diferencia de esto es de origen mesodermico, no ectodermico. Es una estructura ósea, diferente a un diente verdadero, que se encontraba en el extremo mas dorsorostral del hocico. La diferencia del origen embrionario, muestra un claro caso de convergencia evolutiva También se preservó la membrana testácea que se encuentra pegada a la cáscara. El lugar tenia una conformación similar a las colonias de anidamiento que se suelen ver entre las aves y tortugas. Cada nido se separaba del resto por dos o tres metros. Los nidos hacen recordar a los de los cocodrilos, donde reciben el calor para la incubación de la putrefacción de la materia orgánica con la que se forman.

Se ha asignado estos huevos a Saltasaurus. Varios cientos de hembras al parecer cavaron los agujeros, pusieron sus huevos y después los enterraron bajo la suciedad y vegetación. Esto brinda evidencia del comportamiento en manada, que junto con su armadura, pudo haber sido una defensa contra grandes predadores como el Abelisaurus y Aucasaurus.



El descubrimiento original se realizó a finales de la década del 70 en el siglo XX, fueron un grupo de 6 esqueletos incompletos. Fueron encontrados en el subgrupo Balbuena, del grupo Salta de la Formación El Brete. Se ubica en la cercanía del arroyo Gonzáles, en el rancho “El Brete”, al oeste de la ruta Nº 9, a 11 kilómetros de El Tala del departamento La Candelaria de la Provincia de Salta, cerca de la frontera con Tucumán. El área atrajo la atención en 1960 cuando se encontraron fragmento de huesos. En 1975 se formó una expedición paleontológica organizada por la Fundación Miguel Lillo y conducida por el Dr. Bonaparte, que se enfoco en la cima de una colina cubierta de árboles. Durante dos años la excavación continuó con el apoyo de muchas organizaciones entre ellas el CONICET, Fundación Chapman y el Concejo de Investigación de la Universidad Nacional del Tucumán. En 1977 Bonaparte reporto el descubrimiento y las características geológicas de la región, informando con Powell la presencia de saurópodos, carnosaurios, celurosaurianos y aves. La descripción del género se realizó en 1980. Además se han encontrado fósiles de este animal en la Formación Asencio del Uruguay.

La importania del saltasaurio radica que con él se comprobó que la fauna predominante en Sudamérica, eran los titanosáuridos a finales del Cretácico, contradiciendo la visión que los hadrosáuridos, como el abundante Edmontosaurus, más modernos desplazaron a los primitivos sauropódos de todo el mundo como sucedió en Laurasia.

Por otro lado, la presencia de la armadura ósea solo era conocida en los tireóforos y que los saurópodos con su masivo tamaño no necesitaban otra protección, esto ayudo a comprender otros hallazgos, que habían sido colocados dentro de los nodosáurido por la presencia de armadura como el Titanosaurus. Además ayudo a esclarecer la verdadera apariencia del Laplatasaurus, Argyrosaurus y Antarctosaurus.

Saltasaurus se lo coloca dentro de la familia de los Saltasauridae, antes llamada titanosauridae pero lo inexacto de los restos conocidos, ha hecho que se lo cambie a Titanosaurus por el Saltasaurio como tipo para la familia. Se caracteriza por los centros de las vértebras presacras opistocélicos, con pleurocelos pequeños en las vértebras cervicales y grandes en las dorsales dorsal. Las neurapófisis son bajas. La región sacra incorpora una vértebra dorsal, alcanzando la cifra de 6. Las vértebras caudales anteriores son acusadamente procélicas. Una de las zonas osteológicas más características de Saltasaurus es su cintura pélvica. El ilion es bajo, con una lámina preacetabular desarrollada que se extiende lateralmente.

En un principio se habían nombrado 3 especies de Saltasaurus, S. loricatus, la especie tipo, S. australis originalmente Titanosaurus australis hoy llamada Neuquensaurus australis y por último S. robustus considerado un sinonimo menor de S. loricatus.

En la franquicía de Jurassic ParkEditar

Aparece en el Jurassic Park 3 Park Builder. Y es mencionado en el Libro Jurassic Park The DNA Case.

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